노화(Aging)란 무엇인가

노화와 노쇠의 차이점

김영호 기자 | 기사입력 2020/10/05 [16:46]

노화(Aging)란 무엇인가

노화와 노쇠의 차이점

김영호 기자 | 입력 : 2020/10/05 [16:46]
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▲ 노화란 자연스럽게 나이가 드는 과정이다  


노화(aging)란 일반적으로 나이가 들어가며 신체의 구조와 기능이 점진적으로 퇴화되는 것을 말한다. 

 

하지만 더 깊이 들어가면, 전문가들도 노화에 대해 서로 다르게 정의하고 있기 때문에 한마디로 정의하기는 매우 어려운 용어이다.

 

권인순 인제대학원대학교 박사는 논문 ‘노화의 정의 및 분류’(‘대한의사협회지’, 2007)를 통해 노화란 넓은 의미로 생물체가 수태된 순간부터 사망까지 배아, 성숙, 성년기의 모든 변화를 포함한다고 밝히고 있다.

 

논문에 따르면 정상적인 노화는 질병 및 환경적 영향을 포함하지 않는다. 예를 들어 어린이의 성장과정이나 여성의 자연폐경은 질병의 영향이 아니고 시간이 지남에 따른 변화이다. 이는 단순히 성장 및 노화에 의해 나타나는 현상이다.

 

서울아산병원에서는 사람은 살아가며 세포의 분화와 증식이 줄어들어 몸의 구조가 바뀌고, 몸이 반응하는 경로가 변한다고 말한다. 이때 생리학적으로 불가피한 변화가 발생하는데, 이것이 노화의 흔적이다.

 

노화는 진화론적 배경으로 이해해 볼 수도 있다. 권인순 박사는 진화론적 배경을 이해하면 노화 이론의 일반적 골격을 쉽게 이해할 수 있다고 밝히고 있다.

 

진화론적으로 볼 때, 사람은 번식이 가능한 나이에 도달하여 출산하고, 자손이 젖을 뗄 때까지는 건강하게 살 능력이 있어야 성공한 개체로 인식된다. 이렇게 초기 적응을 최적화 시킨 후에 나타나는 것이 노화이다.

 

영국의 생물학자 톰 커크우드(Kirkwood TBL)는 사람이 성장할 때 신체의 유지와 수리에 관여하는 유전자가 생애 초기에 관여하고, 초기 생존에는 유리하지만 후기 생애에는 불리한 다향성 길항 유전자와 돌연변이 유전자가 나중에 생애 후기에 관여하는 것으로 추측하였다.

 

예를 들어, 남성 고릴라의 초기 테스토스테론의 과다 표현은 개체를 매우 공격적이고 힘 있게 하기 때문에 짝짓기를 더 많이 할 수 있지만, 결국에는 테스토스테론의 영향으로 동맥경화가 더 나빠져 수명은 짧아진다.

 

사람의 경우에도 세포의 노화는 암을 방지하지만, 결국에는 인체가 늙어지는데 기여한다고 제시되고 있다.

 

일반적으로 노화가 진행되면 사람은 더 많은 질병에 걸리게 된다. 하지만 아직 노화와 질병의 상관관계는 명확히 밝혀진 바 없다.

 

서울 아산병원에서는 노화 상태에서는 당뇨, 심장병, 암, 치매 등과 같은 질병의 발생률은 높아지지만, 이 질병들에 의해 신체 기능이 저하되는 것인지는 명백하지 않다고 밝히고 있다. 노화는 나이와 연관되어 있으며, 앞서 밝혔듯 비정상적인 과정이 아니기 때문이다.

 

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▲ 노화와 노쇠는 비슷하지만, 다른 뜻으로 사용된다. 

 

반면, 노쇠(Frailty)는 나이와 무관하게 신체 능력이 급격히 저하되어 쉽게 질병이 생기고 일상생활에 지장을 줄 정도로 허약한 상태를 의미한다. 하지만 노쇠는 경우에 따라 극복할 수 있다는 점에서 노화와는 차이를 보인다.

 

서울아산병원에 따르면 대개 노쇠는 이를 가속시키는 하나 이상의 원인이 있다. 이는 사망 또는 장애의 위험성을 매우 높이는데, 원인을 찾아 적극적으로 교정하면, 극복할 수 있는 경우가 많다.

 

노화는 되돌릴 수 없지만 노쇠는 되돌릴 수 있다. 따라서 고령자에게 피곤감, 무기력증, 식욕 저하 등의 증상이 나타났을 때, 이를 노화의 정상적인 과정인지, 노쇠라는 질병과 관련된 과정인지 구별하고 그 원인을 찾는 것이 중요하다.

 

[백뉴스(100NEWS)=김영호 기자]

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김영호 기자
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